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Transportadores

La posibilidad de desplazar las antenas es una de las características que hacen de ALMA un telescopio tan potente. Cada antena contiene componentes de última generación y pesa más de 100 toneladas, por lo que se necesitan vehículos especiales para desplazarlas. Los ingenieros tuvieron que idear vehículos lo suficientemente resistentes y duraderos como para transportar una antena por los 28 kilómetros que separan el Centro de Operaciones (OSF, en su sigla en inglés), a 2.900 metros de altitud, y el llano de Chajnantor, situado a una altitud de 5.000 metros, así como para reubicarlas en el mismo llano, de ser necesario.

El transportador con la antena dejan el OSF y se acercan a los 3000 metros; una zona donde se encuentran los cactus cardón. Atrás se aprecia el OSF y en el fondo, parte del Salar de Atacama.
Credit: ALMA (ESO/NAOJ/NRAO).

ALMA utiliza dos camiones gigantes con estas características: Otto y Lore. Cada uno tiene 20 metros de largo, 10 metros de ancho y 6 metros de alto, y se desplaza sobre 28 llantas. Su peso sin carga asciende a 130 toneladas cada uno. Para transportar tanto peso se necesita mucha potencia, por lo que cada camión está equipado con dos motores a diesel de aproximadamente 700 caballos de fuerza (500 kW) y dos tanques de 1.500 litros. Pese a su tamaño y potencia, estos titanes amarillos son capaces de posicionar las antenas con una precisión milimétrica sobre las plataformas. Se utilizan para disponer las 50 antenas de 12 metros de diámetro del conjunto principal en ubicaciones separadas por distancias de entre 150 metros y 16 kilómetros.

La construcción de Otto y Lore implicó muchos retos. Se instalaron sistemas de frenado y dispositivos de seguridad especiales para prevenir accidentes y proteger las costosas antenas de ALMA. El respaldo del asiento del conductor tiene una forma que le permite utilizar el tanque de oxígeno necesario para conducir a gran altitud. Sin embargo, el conductor no es el único en sentir el efecto de la altura: cada uno de los motores de 700 caballos de Otto y Lore desarrollan apenas unos 450 caballos (320 kW) al funcionar en la atmósfera enrarecida del llano situado a 5.000 metros.

Los camiones avanzan a una velocidad máxima de 20 km/h, que se limita a 12 km/h cuando transportan una antena. Esto puede no ser muy rápido, pero en su diseño se dio prioridad a la seguridad y a la precisión. Durante los procesos de carga y descarga de una antena, o en cualquier otra maniobra delicada, los camiones pueden ser operados por control remoto, lo que permite al conductor estar fuera del camión y vigilar de cerca la maquinaria.

ALMA Transporter - Remote control

Sin estas máquinas impresionantes que permiten transportar las antenas, el radiotelescopio ALMA sería imposible de operar. Un observatorio moderno requiere numerosas tecnologías de punta. Otto y Lore desempeñan un papel fundamental en ALMA.